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感性を磨けるから海外修行にいく意味がある

― マイノリティとしてそういう環境で働くことは逆にモチベーションになったりしませんでしたか?

もちろん、悔しかったからね。でも、結局、そういうこともあって最初はフランスに対してあまり良いイメージを持てずに帰国したんだよね。だからこそ、日本に戻ってからは技術を身につけてあいつらを見返してやろうっていうリベンジの思いがすごく強くなって、結果、2度目の渡仏を数年後の25歳の時にすることに繋がるんです。

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― そういう意味では最初の苦い思い出が後の菓子職人としての飛躍に大きく影響を与えていますね。リベンジを果たすべく渡った2度目のフランスはどんな感じで渡ったんですか?

行った先はパリだったんだけど、通常、料理人や菓子職人は師匠や知り合いのコネで店に入るところ、自分の場合は先輩の誘いも全部断って、飛び込みで雇ってくれる店探しから始めたんです。

― えぇ!実績も無い日本人にとってはかなり、無謀に近いですよね。どんな感じで交渉するんですか?

雇ってほしいっていう内容を書いた紙と写真屋さんからもらう小さなアルバムに入れた自分の作品集を持っていきなり、「ボンジュール!」って店に入っていって交渉する(笑)

― 無茶苦茶だなぁ(笑)どんな反応をされましたか?

だいたいアポも取っていないから最初はオーナーに会うことさえ出来ないのがほとんど。あとは乞食扱いをされるしね。最初は店の前まで行くんだけどビビっちゃって一時間以上店の前のカフェでコーヒーをお代わりしてから意を決して店に入っていくんだけどでも、全然相手にもされず撃沈・・・みたいな感じでね。でも、何十件も回るからパリの道なんかほとんど覚えちゃったし、勇気もつくし、今思うとすごく良い経験をしたなって思う。

― 知人を通じてコネで入る道もあったのになんでそんな思いをしてまで飛び込みで働き口を探すことにこだわったんですか?

今は昔よりもっとそうだけど技術なんかは十分、日本で身に付けられるわけじゃない。お菓子の世界でいえばクォリティは世界一だし。じゃあヨーロッパに行く目的は何かって言ったらもちろんいろいろあるんだけど、そのひとつが精神修行だったから、普通に行ったって意味がないなと思ってそういう入り方をしていたわけです。

― なるほど。2回目ということもあるけど、かなり自分と向き合って目標設定をしていたわけなんですね。

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例えば一つの店を長くても半年って決めて、一個でも自分の知らないことを学んだら良しっていう感じでぐるぐる回ったりね。海外に行く意味で一番重要なのは精神的に強くなることや感性を磨きに行くことだと思う。こればっかりは日本の小さな世界にいたら磨けないから。俺たちみたいな菓子屋に限らず、若いうちはどんどん、感性を磨く為に世界に出た方が絶対にいいと思うよ。

― そんな一見、無謀にも思えるチャレンジから始まった2度目の渡仏ですが、1年後にはヨーロッパで最も権威あるコンクール「ガストロノミック アルパジョン」でみごと、日本人最年少優勝を飾り、リベンジを果たしたんですよね。当時はどんな気持ちでしたか?

そりゃもう「どうだ、見たか!」って感じ。やっぱり、当時は大きな目標だったし。それまでは働かせてくれって頼んでも断られていたのが、優勝したことで水戸黄門の印籠じゃないけど証明書を見せると、いきなり「いつから働いてもらえるの?」って手のひら返したような感じになったのは面白かったね。

― そこまで周囲の状況も変わるなんて痛快ですね。

収入も含めて本当にここまで180度変わるものかと(笑)だって、いきなり、働いた店でシェフ・ド・パティシエになってくれって言われるわけだからね。それから、何より、翌年ぐらいから日本人でも若手の職人がどんどんコンクールにもチャレンジするようになって、フランスの菓子職人の世界で日本人が認めてもらえるようになっていったのは大きな変化だと思う。

― 良くも悪くも日本人のカラーが出ると思うのですが、コンクールではその辺りはどう反映されるんですか?

やっぱり、フランスの伝統あるコンクールということもあるけど日本人の色を出していたら優勝は出来ないんだよね。だから、他の大会である時、審査員に「作品だけを見たらフランス人が作ったのかと思ったよ」って言われたんだけど、これは嬉しかった。それで、もうコンクールに出すのは辞めようと思ったんです。つまり、自分は当初の目標であるフランス人の感性を身につけることが出来たんだと思ったからね。

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